Archivos de Arpaio Noticias Frontera Fund

El Obscuro Legado de Arpaio: Corte de Apelaciones Niega Inmunidad a Oficiales en Muerte de Veterano de Guerra

fotosearch_k14027533
Stephen Lemons
Written by Stephen Lemons

A pesar de los editoriales en la prensa local y nacional sobre el “legado” del ex Alguacil del Condado de Maricopa Joe Arpaio, parece apropiado que en su último día completo como alguacil, la Corte de Apelaciones del Noveno Circuito emitiera un fallo en su contra en la muerte brutal del enfermo mental y veterano del ejército estadounidense Ernest “Marty” Atencio, que ocurrió mientras el hombre de Phoenix, de 44 años de edad, estaba detenido en la famosa cárcel de la Cuarta Avenida de la Oficina del Alguacil del Condado (MCSO por sus siglas en inglés).

El 30 de diciembre, un día antes de que el demócrata Paul Penzone sucediera a Arpaio como alguacil – resultado de la derrota rotunda de Penzone sobre el republicano en las elecciones generales del 2016 – un panel de tres jueces de la corte de apelaciones rechazó el argumento de  “inmunidad calificada” que usaron agentes de la ley demandados por la familia de Atencio por usar fuerza excesiva sobre el prisionero.

El grupo de jueces declaró que un oficial merecía la inmunidad calificada de responsabilidad civil por uso excesivo de fuerza, pero no para el resto de los acusados. Estos incluyen dos empleados de MCSO, el oficial de detención Anthony Hatton y el sargento Jason Weiers; Y dos oficiales del Departamento de Policía de Phoenix, Nicholas French y Patrick Hanlon. (Hatton y French ya no son empleados de esas agencias).

El abogado de Phoenix Mike Manning, quien representa a la familia de Atencio en la demanda, elogió la decisión de los jueces en una entrevista con el semanario Phoenix New Times, diciendo que la orden del Noveno Circuito significaba que el caso avanzaría hacia un juicio, que prevé tendrá lugar este año. Explicó que la ley federal otorga a los agentes de policía y de detención inmunidad calificada de responsabilidad civil por errores de juicio o errores cometidos en el desempeño de sus funciones, a menos que fuera un “error grave” donde el representante de la ley  hubiera sabido que sus acciones eran inconstitucionales.

Pensé que había visto todo en la época de Arpaio, y que nada podía sorprenderme

“Cuando alguien pierde inmunidad calificada como oficial “, dijo el abogado Manning,”  pierde porque hay normas claramente definidas que se están violando [con respecto] al uso de fuerza excesiva ejercida sobre un detenido “.

De hecho, el panel del Noveno Circuito de Apelaciones decidió que gran parte de la evidencia en el caso -incluyendo pruebas en video- podría llevar a un jurado a concluir que se había usado fuerza excesiva. Ese video -que se volvió viral cuando la oficina del alguacil Arpaio lo publicó justo antes de la Navidad del 2011- demuestra que Atencio no estaba peleando durante su custodia en la cárcel justo antes de que varios oficiales lo atacaran, formando lo que Manning refiere en los argumentos como un “empalme de perros”, donde los agentes aplastan al custodiado.

En su decisión, el panel de apelaciones revisa algunos de los actos más atroces de los oficiales involucrados. Por ejemplo, el video muestra que el oficial French parece aplicar una llave potencialmente letal en Atencio, aunque Atencio ya había sido sometido por varios oficiales “y posiblemente no representaba una amenaza inmediata”. Además, mientras Atencio se retorcía bajo el peso de los oficiales de la ley, Hatton lo golpeó repetidamente con un puño cerrado, mientras el oficial Weiers descarga la pistola eléctrica Taser en Atencio tres veces.

Atencio fue esposado, luego llevado a una “celda segura”. En ese lugar, de acuerdo con las descripciones de los hechos, mientras varios oficiales lo presionaban con el pecho sobre el suelo y le  quitaban la ropa, Hatton “golpeo con la rodilla la parte superior del cuerpo de Atencio y posiblemente su cabeza “, aunque Atencio estaba esposado y sometido. Los oficiales dejaron Atencio, desnudo e inmóvil, solo en la celda. Varios minutos después, una enfermera notó que Atencio no respiraba, y oficiales y personal médico volvieron a entrar en la celda para realizar resucitación cardio-pulmonar.

La familia de Atencio asegura que fue “asesinado” y que la resucitación cardio-pulmonar y el viaje al hospital eran simplemente teatro por parte de la MCSO para enmascarar el abuso. El médico forense del condado no encontró ningún rastro de drogas ilícitas en el sistema de Atencio, y determinó que la causa de la muerte fue un paro cardiaco debido a “psicosis aguda” y “aplicación de subyugación”.

La familia del hombre muerto posteriormente reveló que Atencio era bipolar y que no había tomado sus medicamentos cuando se encontró con la policía de Phoenix en la noche del 15 de diciembre de 2011, en 7-Eleven. En ese momento, los oficiales creían que su conducta errática y su conversación eran causados por una enfermedad mental, según informes policiales. En ese momento no fue arrestado, ya que no parecía ser una amenaza para sí mismo ni para los demás.

Más tarde, los mismos policías de Phoenix respondieron a la llamada de una mujer que se quejó de que Atencio había pateado una puerta en un edificio de apartamentos, y que se acercó a ella, gritándole y asustándola, pero no la tocó. Luego Atencio empezó a perseguir coches, actuando como si fuera un perro. Los agentes arrestaron a Atencio por asalto, reportando que no ofreció resistencia. La policía lo describió como “distraído” y hablando de “cosas aleatorias y extrañas”, que los oficiales encontraron consistentes con una persona que tenía problemas de salud mental.

Fue en la cárcel de la Cuarta Avenida, durante el proceso de admisión, donde Atencio se encontró con el abuso físico y la humillación. Según los archivos presentados a los tribunales, los agentes de detención informaron que parecía confundido o perdido. Más de un oficial observó a Atencio hablando con un recipiente de mantequilla de maní vacío, como si fuera una persona. El personal médico que lo evaluó más tarde testificaría que había estado hablando en una “ensalada de palabras”. Pero aunque fue reconocido como “en crisis”, no hicieron nada. Si el condado tuviera un sistema de registros médicos electrónicos en sitio, estos profesionales de la salud habrían visto que Atencio, que había sido detenido en el pasado, y tenía un registro de psicosis y pensamientos delirantes.

“Pensé que había visto todo en la época de Arpaio, y que nada podía sorprenderme.” – dijo el abogado Mike Manning.

Mientras se tomaba su foto para los archivos policiales, los oficiales se divirtieron con Atencio, burlándose de él, según un testigo, y riéndose de su incapacidad de seguir órdenes. El testigo dijo que los agentes de detención animaron a Atencio a hacer caras divertidas en la cámara, en un intento de hacerlo sobresalir para “La Foto de la Semana”, una referencia a un concurso en línea del MCSO en el que el público votaba por su foto favorita de la gente en prisión. Una de Atencio, con el rostro contorsionado en una extraña sonrisa, se distribuyó ampliamente después de su muerte.

Cuando Atencio fue inicialmente agredido, los agentes intentaban sacarle los zapatos para que pudiera pasar por un dispositivo de escaneo. Según entrevistas y declaraciones de los directores, Atencio se quitó primero un zapato y luego pidió al oficial Hanlon que le ayudara con el otro. En el video, Atencio retrocede, con los brazos cruzados, y es aquí donde lo empiezan a aplastar entre varios oficiales. Después de que Atencio fue llevado a la “celda segura”, los oficiales pueden ser vistos en el pasillo afuera, bailando, riendo y bromeando – una exhibición extraña y grotesca.

El abogado Manning dijo a Phoenix New Times que este es uno de los casos más flagrantes de presunto homicidio que ha litigado durante el reino de crueldad de 24 años del Alguacil Arpaio. Y eso es mucho que decir, ya que Manning ha demandado con éxito al condado en varias ocasiones en nombre de las familias de prisioneros que han muerto innecesariamente en custodia de la MCSO, desde la tristemente célebre muerte de Scott Norberg, cuya familia negoció fuera de la corte un pago de 8.25 millones de dólares, hasta la madre diabética Deborah Braillard, quien murió porque agentes del MCSO le negaron sus medicamentos, resultando en un acuerdo de $ 3.25 millones para sus familiares a finales de 2012.

Me recuerda un tiempo hace muchos años cuando le pregunté a Arpaio si sentía alguna culpa por el desfile de cadáveres que han emanado en línea ininterrumpida del vasto complejo de encarcelamiento que supervisó. Lo recuerdo encogiéndose de hombros y diciendo como, “la gente muere en las cárceles.” Lo cual es indudablemente cierto.

Sin embargo, en su orden de 2015 en el caso de Atencio que el Noveno Circuito confirmó en su mayoría el 30 de diciembre, el juez Paul Rosenblatt citó el testimonio de un testigo experto de los demandantes, quien opinó que la retórica infame y mezquina de Arpaio con la que MCSO trataba la población de reclusos se hizo realidad en manos de muchos de sus empleados.

El Juez Rosenblatt encontró que las numerosas declaraciones públicas hechas por Arpaio eran consistentes con esta opinión, como el sheriff refiriéndose a su Ciudad de las Carpas- Tent City, como un “campo de concentración” y diciendo que él quería “educar a través del castigo”.

Esa cultura de la crueldad ha costado al Condado de Maricopa millones de dólares en costos legales. Lo que molesta al abogado Manning es leer artículos nostálgicos escritos por algunos en los medios de comunicación locales acerca de la despedida de Arpaio de la oficina, los cuales evocan un “legado”. A la luz de la salida de Arpaio de la política, ¿cómo ve Manning el caso Atencio y esta reciente decisión?

“Es un final grotesco para un período grotesco en la historia del condado de Maricopa”, responde. “El nivel de inhumanidad en este caso me asombra, y yo pensé que había visto todo en la época de Arpaio, que nada podía sorprenderme”.